La situación se ha repetido en distintas partes del mundo y con el tiempo se está volviendo más frecuente: decenas de personas comprando demasiados paquetes de papel higiénico en atestadas tiendas de autoservicio.

Conforme el nuevo coronavirus (COVID-19) se está extendiendo por el mundo, en las últimas semanas muchas personas buscan suministros y artículos de primera necesidad para enfrentar la pandemia.

La sugerencia de los expertos sobre esto, es tener a la mano gel antibacterial, toallas desinfectantes, pero sobre todo, lavarse las manos constantemente.

Sin embargo las personas han optado por comprar también otros productos, y extrañamente entre ellos, papel higiénico.

Las compras de pánico del papel de baño se han elevado de tono en algunos lugares, por ejemplo Australia, donde días atrás la policía atendió una llamada porque una persona sacó una navaja durante una disputa por paquetes de papel higiénico.

En América Latina y España, los videos y fotografías de personas comprando de forma excesiva papel de baño han sido compartidas en redes sociales.

Un síndrome llamado FOMO explica cierta parte de este comportamiento masivo.

Es "obviamente irracional"

En medio de más frecuentes situaciones de compras de papel, las autoridades han instado a las personas a evitar hacer compras de pánico (pero sobre todo con mayor razón las de productos que NO ayudan a combatir el coronavirus).

Algunos expertos en psicología del consumidor dicen que este comportamiento es "obviamente irracional", y un gran ejemplo de una mentalidad de rebaño impulsada por las redes sociales y la cobertura de noticias.

Cada vez que aparecen imágenes de estantes vacíos en supermercados, las personas sienten miedo y necesidad de actuar, aunque realmente no sepan bien qué hacer.

Las compras de pánico son un efecto del comportamiento "oveja" de la sociedad.

"Lo que se debe recordar es que cuando desaparecen 50 paquetes de rollos de papel higiénico de los estantes, realmente se nota porque ocupan mucho espacio", dice la profesora Debra Grace, de la Universidad Griffith (Australia).

"Es mucho más notable que decir que desaparecen 50 latas de frijoles o desinfectante para manos", señala.

El síndrome de FOMO (del inglés fear of missing out, o temor a perderse algo), es lo que se ve en mucha gente en crisis como las del covid-19, explica la profesora Nitika Garg de la Universidad de Nueva Gales del Sur.

"Se piensa que si una persona está comprándolo (papel higiénico), si mi vecino lo está comprando, tiene que haber una razón y yo también tengo que involucrarme", dijo a la BBC.

El papel de baño ocupa mucho espacio en los estantes, lo que genera un efecto de vacío fácilmente cuando se agota.

Garg explica que en China, por ejemplo, había una mayor necesidad de abastecerse de tela blanca porque "se piensa que el papel higiénico se puede sustituir por pañuelos de papel y servilletas y hacer máscaras improvisadas".

En cambio en otros países la compra de papel higiénico solo está es impulsada por el miedo.

"Cando se trata del coronavirus, las personas no están seguras de cómo van a salir las cosas, o cuánto empeorará", señala Garg.

"Quieren estar preparados porque es lo único que pueden hacer para tener cierta sensación de control", añade.

La comodidad moderna

Otro experto en consumo, el doctor Rohan Miller, cree que lo visto con este artículo en particular es un reflejo de una sociedad y un estilo de vida urbanizados donde la comodidad moderna es lo que impera.

O tan siquiera en lugares con más desarrollo que zonas rurales o países con limitaciones.

"No estamos acostumbrados a la escasez y la privación, estamos acostumbrados a poder elegir lo que queremos, cuando queremos. Por lo tanto, la prisa por conseguir papel higiénico es solo esta mentalidad de ovejas para mantener ese estado", dice. 

Los cuadrados blancos y suaves de papel higiénico, comercializados con fotos de cachorros, son un "lujo" cotidiano del que muchas personas simplemente no están dispuestas a separarse mentalmente.

"Creo que las personas quieren asegurarse de tener algunas comodidades en sus vidas si van a estar en casa con su familia durante mucho tiempo", dice.

"El papel higiénico realmente no importa, está muy por debajo de la lista de supervivencia en comparación con otras cosas como la comida o el agua, pero es algo a lo que las personas se aferran a tener como un estándar mínimo".


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